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Très répandues en Afrique mais aussi ailleurs dans le monde, ces perles sont pour certains peuples des signes identitaires de leur culture. Mais d’où viennent ces perles ?

Leur vrai nom, c’est les perles de Rosetta, et celle qui les a inventées, s’appelle Marietta Barovier, que l’on voit sur le dessin.

Marietta Barovier était une artisane du 15 siècle de Venise, dont les perles sont ainsi devenues une monnaie de la traite des esclaves.

Les traces de ces perles peuvent être tracées jusque dans l’Ouest du Cameroun, chez les Bamiléké, chez qui, elles sont encore un signe de noblesse, de dignité et d’élégance, une noblesse, dignité et élégance qui évidemment est bâtie sur le dos de la traite.

Les perles « traditionnelles » Bamiléké se retrouvent également au Sénégal, au Togo, et au Colorado, témoin d’un commerce bien définissable, triangulaire.

Les perles « traditionnelles » Bamiléké durant la période coloniale

Le commerce des perles de fabrication européenne vers l’Afrique, l’Asie du Sud-Est et l’Amérique du Nord était une industrie lucrative au XIXe et au début du XXe siècle.

Au fur et à mesure que ce commerce augmentait, de nombreuses entreprises d’exportation ont été créées ou adaptées pour vendre une gamme diversifiée de perles dans ces régions lointaines.

L’une des entreprises les plus connues du XXe siècle était J. F. Sick & Co., fondée en Allemagne vers 1909. Le bureau principal était situé à Hambourg, avec des succursales à Venise et à Gablonz.

L’entreprise a probablement échangé de nombreux produits, tels que des bijoux fantaisistes avec des perles, afin de maintenir une rentabilité élevée.

Lorsque l’entreprise a changé de mains, elle a été renommée Handelsmaatschappij N.V. v.h. J. F. Sick & Co. et le siège social a été transféré à Rotterdam. Puis, en 1927, il a été déménagé vers Amsterdam, renforçant l’implication néerlandaise dans l’entreprise.

J. F. Sick quitta l’entreprise en 1928 et devint une entreprise entièrement néerlandaise.

En 1959, celle-ci a été achetée par Fa. Hagemeyer & Co., Handelsmaatschappij NV, une autre société d’exportation néerlandaise basée à Amsterdam, et elle a finalement fermé ses portes en 1964.

Au cours de la vie de l’entreprise, des perles ont été achetées aux fabricants italiens, et des bureaux étaient situés au Nigeria, au Ghana et au Cameroun pour prendre des commandes d’intermédiaires ou de femmes africaines qui ont ensuite dispersé les perles sur les marchés locaux.

Les cartes commerciales ou échantillons, produites de 1910 à 1958, étaient à la fois un outil de marketing important et une excellente source de documentation, montrant la vaste gamme de perles exportées et reflétant les goûts des marchés locaux qui achetaient les perles.

Cet exemple de carte date de la période suivant l’achat néerlandais de l’entreprise.

Il porte le célèbre logo de la « fille qui rit », une femme noire, qui a été utilisé après que l’entreprise ait changé de mains.

La carte montre différentes tailles de perles rondes et ovales qui étaient disponibles dans le motif emblématique de chevron ou d’étoile. La gamme de perles affichées sur ces cartes échantillons était immense. Il comprenait plusieurs milliers de motifs millefiori, ainsi que des perles fantaisistes vénitiennes tout comme des perles d’imitation en pierre.

Ces cartes offrent un aperçu de la fabrication de perles du passé, car cette forme d’exportation coloniale a rapidement pris fin avec l’indépendance croissante de nombreuses nations et régions africaines à partir des années 1960.

Patrice Nganang

Muse Ovetro

Alternative Venice

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